Het voormalige kantoor van chemiebedrijf DSM, aan de rand van het Heerlense stadscentrum, staat er verlaten bij. DSM, voortgekomen uit de Nederlandse staatsmijnen die tot de sluiting begin jaren zeventig de steenkoolreserves in Zuidoost-Limburg exploiteerden, verliet de stad in 2023 na een fusie met een Zwitserse multinational.

Na de sluiting van de mijnen zakte Heerlen af van de rijkste stad van Nederland naar een door werkloosheid en drugscriminaliteit geteisterde post-industriële zone. Bedrijven gingen failliet en via in het nabijgelegen Brunssum gestationeerde Amerikaanse soldaten kwam heroïne in omloop. De stationsbuurt veranderde in een beruchte no-go zone.

Helemaal hersteld van die desastreuze jaren is de stad nooit. Heerlen scoort nog steeds hoog qua armoede en criminaliteit. Eikenderveld, een arbeiderswijk waar ooit het spoorwegpersoneel van de mijnen woonde – is een van de armste buurten van Nederland. Op het eerste gezicht is Heerlen de minst...