De 41-jarige Egyptische papyroloog Usama Gad kent de tekst van de Steen van Rosetta uit zijn hoofd. De steen, waarop dezelfde tekst in het Demotische schrift, hiërogliefen en het Griekse alfabet geschreven staat, bleek de sleutel tot het ontcijferen van hiërogliefen. Met zijn studenten aan de Ain Shams Universiteit in Caïro bestudeerde Gad een kopie, omdat het origineel in het British Museum in Londen staat. Maar het zien van het origineel, zegt Gad, is voor hem als papyroloog van grote waarde.

Hij kreeg die kans toen hij vorig jaar de prestigieuze British Academy-beurs kreeg. Maar hoewel zijn papieren naar zijn weten in orde waren, liet de Britse douane hem de eerste keer niet door. Een jaar later lukte het wel. Nu werkt hij in de Senate House-bibliotheek tegenover het British Museum.

Een paar weken geleden zag hij de Steen van Rosetta voor het eerst.
‘Het was overweldigend. Het maakte veel gevoelens in me los om als Egyptenaar het British Museum, dat een kolonialistisch en...