Soms kunnen cijfers je als een mokerslag raken. Even strijdt opkomende angst met gelatenheid om voorrang, zoals je moet kiezen als levensgevaar je in de ogen aankijkt: fight or flight. Maar het cijfer valt dood neer: dit is te groot, dit kun je niet bevatten, laat maar gaan. En dan ga je weer verder met je boterham smeren en mijmer je over de zomervakantie: Frankrijk of Italië?

Dit cijfer raakte mij onlangs als een mokerslag, om vervolgens dood neer te vallen. Het meetstation Mauna Loa Observatory in Hawaï maakte bekend dat de CO2-concentratie in de atmosfeer is gestegen naar 415,39 deeltjes per miljoen. Is dat veel? Hell yes: de laatste keer dat de atmosfeer zoveel CO2 bevatte, was drie miljoen jaar geleden. De gemiddelde temperatuur op de Noordpool was toen 15 graden Celsius (boven nul!) en de zeespiegel was 25 meter hoger dan nu.

De prominente meteoroloog Eric Holthaus was er ook even stil van, maar liet vervolgens de betekenis ervan op zich inwerken. ‘Dit is de eerste...