Yuri Milner is een Russische miljardair. Geen ‘gekke Rus’ met ‘dom geld’, maar een intelligente man die met zijn in het zakenleven verdiende geld wetenschappers betaalt om de grote vragen van het universum te beantwoorden.

‘Het is het soort verhaal dat je niet echt voor mogelijk houdt,’ zegt Francis Heylighen. ‘Het soort bericht dat je gewoonlijk alleen maar in de spam krijgt.’ In 2011 vond de Belgische netwerkprofessor, een grijze vijftiger met een baard, een vreemd berichtje in zijn mailbox. ‘Iemand schreef me dat hij voor een miljardair werkte die mij wilde helpen,’ zegt hij met lijzige stem. Heylighen las het bericht drie keer over voor hij durfde te reageren. ‘Het bericht bleek toch authentiek.’

Een paar weken later zat Heylighen in het restaurant van hotel Amigo, het favoriete Brusselse hotel van de miljardair. Na een tijdje verschenen twee kaalgeschoren Russen: Yuri Milner en zijn assistent Leonid Solovyev. Al snel was Heylighen op zijn gemak...